神秘的宇宙





說明: 在火星上散步會是什麼感覺? 無人探測車機會號正在體驗在紅色行星上旅行的感受。 這可不總是很容易 --探測車必須引導遠離深不可測的黑色流沙。 在探索 Erebus隕石坑的期間,探測車一度停下,並拍攝了上面這張照片。在 Erebus隕石坑內部的這個部分,火星表面不只覆蓋有黑色的沙子,還有淺色的岩石露頭。散落在突出岩石周圍的是許多小而圓的卵石,它們被稱為藍莓石。這些體積通常比大理石小,出乎大家意料且特殊的岩石似乎是因為古代濕潤環境下的沈積物而來。 同時,一些被稱為剃刀尖脊的奇怪的突出物也在這張畫面之中。

說明: 這張絢麗的照片是位於一群星星誕生區域(stellarnursery)的東緣,這個區域編號為W5。在仙后座(Cassiopeia),距離我們約 7,000 光年。 利用史匹哲太空望遠鏡(Spitzer SpaceTelescope)來觀測紅外線波段,可以看出由低溫氣體組成的星際物質及受到周圍炙熱的重質量星球 (位於照片之外,右上角)產生的輻射及星際風的刻痕。透過史匹哲的穿透能力,可以觀察到藏在雲氣內的新形成星球,如何受到重質量星球吹出的星際風引發新星形成。 我們可以將這個區域命名為"誕生群山(Mountains of Creation)",它的大小約位於十倍的M16內的"誕生柱子(Pillars of Creation)", 1995年哈伯望遠鏡曾經觀測過 這張照片大約橫跨70光年,以W5的位置來算。

說明: 月亮的外觀每晚都有變化,在一個朔望月中,月相的變化 (lunation)可由上面這張時序動畫清楚地看出來。在農曆月初 (朔) 時,月亮位在地球和太陽之間。隨著月亮繞著地球運行,在我們的視覺上,月亮被太陽光照亮的部份,變得愈來愈大,在農曆十五日 (望,滿月) 時達到最大。 然後,再逐漸變小,周而復始。 當月亮在繞地球的橢圓軌道運行時,它會發生稱為天平動 (libration)的微小晃動。所以,在視覺上月亮的大小會有微量的變化,也讓我們可以看到略微多於一半的月表。 雖然月球永遠以同一面對著地球,但是在一個月相週期裡,不同的夜晚,月表反射陽光的角度也會有變化,所以,月貌看起來也會有些不同。 一個完整的朔望月大約是 29.5 天,所以英文中 "月" (month) 就是從moon-th演繹出來的。
譯註:我們的農曆大月是30天,小月是29天,更是很明確的顯現出農曆和月相週期的緊密關係。

說明: 星團NGC 346位在小麥哲倫星系最大的恆星形成區內,距離我們約有二十一萬光年遠。 NGC 346內的大質量恆星很短命,但發出非常強烈的輻射。 它們的恆星風和輻射在雲氣和塵埃雲內,清出了一個恆星際穴洞、觸發恆星了形成並為這個區域高密度的內緣塑形。這個編號為N66的恆星形成區,含有大量年齡只有三到五百萬年的嬰兒期恆星,星團NGC 346內就有許多核心還沒末發生氫融合的嬰兒期恆星。 在這幅假色的哈伯太空望遠鏡影像裡,可見光和近紅外光分別上色為藍色和綠,而氫原子所發出的光則為紅色。

說明:NGC 2359是個奇特的發射星雲,而且有個引人注目的暱稱--雷神的頭盔 (Thor"s Helmet)。當然有人會認為它翼狀的側邊讓它較像鴨子星雲,不過如果你是星雲,你會挑那個名字?不管它的名稱為何,NGC 2359是個泡泡狀的星雲,跨度約為三十光年,是中央一個極端熾熱的沃夫-瑞葉型(Wolf-Rayet star)熱星之強烈恆星風所吹出來的。沃夫-瑞葉型恆星是種很罕見的大質量藍巨星,能發出時速高達數百萬公里的恆星風,衝撞附近的大分子雲,產生了這個形狀複雜的星雲和彎曲的弓形激震波結構。NGC 2359位在北天的大犬座內,距離我們約有一萬五千光年遠。

說明: NGC 1333是個到處都是塵埃的反射星雲,在可見光波段,它帶著塵埃反射星光所造成的特徵藍色色調。但在較長波長的紅外光,這朵星際塵埃雲其實也會發出輝光,這幅假色史匹哲太空望遠鏡影像就是見證。在這張高穿透力的紅外光影像中,也可以見到通常被塵埃雲所遮住的年輕恆星。更特殊的是散在各處的綠色線紋和斑紋,它們呈現出從新形成天體射出的噴流及噴流衝撞冷雲氣物質的結果。整合地說,這些紛亂的現像,可能也出現在45億年前我們太陽初形成時的周圍環境中。NGC 1300位在雙魚座內,距離我們只有一千光年遠。

說明: 一輪明月落在北方的地平線上,這張照片是澳洲最南邊的站,也就是位於南極的 戴維測站。 月亮看起來就像是壓扁的鵝黃色南瓜,就在遠方冰山上。 因為大氣的折射使得月亮看起來扁些,也就是一種可以看得更接近地面的效應。 如果更往極寒的大地看過去,月亮下緣 比上緣影像扭曲地更厲害。 跟著在戴維測站的七十多位研究人員,金博士有機會趁著研究正在發生的 南極冰層崩裂(Antarctic Iceberg Detachment),也就是鬆落裂痕(Loose Tooth),欣賞此美景。

說明: 為什麼***座V838星會發生爆發現象呢?
在未知的原因下,***座V838星的外層氣殼突然急速地擴張,讓它在 2002年1月變成銀河系最亮的恆星,而它的變暗也是同樣的突然,這樣的恆星爆發行為是前所未見的。在恆星發生超新星或新星爆發過程中,恆星外層物質被拋射到太空之中。在上面這幅影像中,乍看之下***座V838星的爆發也像是把物質拋入太空,不過事實在這幅來自哈伯太空望遠鏡影像,向外傳的是爆發閃光所引起的逐漸外移回光而已。這顆恆星的周圍,原來就包著數層結構很複雜的星際塵埃,而回光則是閃光從愈來愈外圍的氣殼反射的現象。 V838星位在南天的***座(Monoceros)裡,距離我們約有二萬光年遠,上面影像的回光層直徑約有6光年。

說明:在恆星風和輻射的雕塑下,一朵巨大的星際塵埃雲意外地擁有我們很熟悉外觀,並很貼切地被名為馬頭星雲。這朵星雲是龐大的獵戶座雲氣團的一部份,距離我們約有1500光年。這個高度有五光年的暗星雲,另一個名稱為巴納德33 (Barnard 33),我們能看見它是因為塵埃遮住了來自後方發射星雲IC 434的光,讓它的剪影顯現出來。它的左下方那個對比鮮明的反射星雲是NGC 2023。在這幅壯麗的彩色影像裡,馬頭星雲和NGC 2023好像都沐浴在來自上方的光束裡;事實這二道光束是亮星所造成的相機內部反射,這顆亮星是參宿增一 (Sigma Orionis),位在這幅星野的右上端外面。

說明: 蟹狀星雲,編號為M1,是 梅西爾(Charles Messier)星體目錄中第一個物體,但不是彗星。 事實上, 蟹狀星雲 是眾所皆知的超新星爆炸殘骸,由於重質量星球爆炸向外擴張,碎石所組成的雲氣。 天文學家在西元1054年, 親眼目睹 這顆星悲劇性爆炸產生的第一道光。 這張照片是 美國太空總署的哈勃太空望遠鏡在1999年10月、2000年1月以及 2000年10月所拍攝得24張照片所組合的,照片中的寬度約為6光年。 照片中精細線條的顏色說明碎石雲中由氫、氧及琉原子發出的光線, 內部的青藍色代表蟹狀星雲中心的脈衝星,射出的高能電子所發出的光。一個現代天文學家所熟知且奇怪的是脈衝星,基本上是中子星,是崩塌星核的殘骸自轉所形成。 蟹狀星雲距離我們約 6,500 光年, 位於金牛座。

說明: 蜘蛛星雲的大小超過 1,000 光年 --一個在我們鄰近星系大麥哲倫雲中,巨大的發射星雲。
在這隻宇宙大蜘蛛中央座落了一個有許多成員星的年輕星團。,編號 R136,而星團強烈的輻射與恆星風使雲氣發光,並形成蜘蛛狀的絲狀結構。由位於智利的Cerro Tololo 泛美天文台 (CTIO)中的科地斯施密特望遠鏡所拍攝的,這張令人驚豔的彩色馬賽克拼圖中,另一個年輕星團也可以在雲氣的範圍中看到。 在蜘蛛星雲的成員中,還有一些黑暗的雲氣、到處蔓生的絲狀氣體、集中的發射雲氣團塊、幾乎求對稱的超新行遺骸、與被稱為超級泡泡的被高溫氣體所包圍的區域。這個馬賽克拼貼的視野約相當於一個滿月,位置在南天的劍魚座內。

說明: M83是離我們最近和最明亮的螺旋星系之一。 M83位在長蛇座 (Hydra)內,用雙筒望遠鏡就能看見它,因為它具有壯麗的漩渦臂,故贏得南風車星系(Southern Pinwheel)的雅號。遠在250年前,天文學家就已經發現了M83。不過直到本世紀初,天文學家才弄清楚M83和我們的銀河系很像,是個棒旋星系,而不是一團霧濛濛的雲氣。上面這張M83的照片,是由極大型望遠鏡(VLT)所拍攝的。M83是它所在星系團一個很顯眼的成員,這個星系團的成員包括 半人馬座 A (Centaurus A)和NGC 5253。這個星系團距離我們約有1500萬光年遠。 到現在為止,天文學家已經在M83找到六顆超新星。不久之前天文學家又在M83的核心區,發現了一個很有趣的雙層拱核環。

說明: 土星環有多麼細?
從不同角度的亮度測量中顯示土星環大約有一公里厚,這比相同比例下的剃刀刀刃還要鋒利好幾倍。這個如此薄的程度在沿著環側拍攝影像時,便會非常誇張的突顯出來。正在環繞土星的無人太空船卡西尼號現在已經捕捉許多張影像好凸顯土星環的薄。上面這張唯美派的影像是在上個月初,利用紅外偏光儀所拍攝的。如果孤立在太空裡, 那麼土星的暗面將會更暗。但是,衛星的反射光,例如上面的恩西拉德斯,與數以億計的土星環微粒,使這個巨大的太空球體發出奇特的光芒,而偏振光凸顯了這個效應。

說明: 人類肉眼能輕易看見的最遠天體是距離我們大約二百萬光年的M31,這個又名為仙女座大星系的巨大螺旋星系,大小超過二十萬光年,是仙女座內的一個昏暗瀰漫雲氣。在這幅曝光總時數超過90小時的壯麗望遠鏡數位組合影像裡,星系明亮的黃色核心、黝黑蜿蜒的塵埃帶、和壯麗藍色的漩渦臂及星團形成很強的對比。雖然現在連一般觀星人都知道宇宙中有許多遙遠的星系,但在短短的80年前,上面這種基本認知還是天文學家熱烈辯論的課題;這些"螺旋星雲"是我們銀河系外圍的成員?還是它們是"宇宙島"--類以我們銀河系的遙遠恆星系統?這個問題是著名的1920年薛普利-柯提斯(Shapley-Curtis)辯論的中心議題,後來對M31所做的觀測解答了這個問題--仙女座大星系是個宇宙島。

說明: 在***座(Monoceros)的分子雲邊緣,距離我們 3,000 光年,透過亮的氫氣背景光,我們依稀可看到星塵呈現細絲狀的結構。 更放大來觀察薔薇星雲(Rosette Nebula),會發現星星形成正如火如荼的進行中,尤其是那些受到炙熱的年輕星球,太陽風與輻射吹出一條條的暗線.從年輕的星球所產生的紫外線能夠將氫原子游離出電子,當電子與原子重新結合會發出更長的波長,這些長波長、低能量的光線正是有名的 亮譜線的特徵。 在可見光部分,亮譜線中最強的發射線是紅色的 氫-α(Hydrogen-Alpha)。 這是對我們銀河系搜尋氫-α的計畫(a survey of H-alpha emission in our Milky Way Galaxy, IPHAS)所拍攝中的一部份,這張照片的寬度有25光年。

說明: 在1968年的12月21日,阿波羅8號太空船的成員從地球飛到月球後再安全地回到地球。由Frank Borman、James Lovell與William Anders所組成的阿波羅8號團隊,12月21日搭乘農神五號火箭升空,在繞行月球十圈之後才回到地球。阿波羅8號的任務達成許多第一的創舉:人類第一次飛到月球﹔第一次使用農神五號火箭載人飛行﹔第一次從外太空回頭拍攝地球。當阿波羅8號的指揮艙飛到月球的反面時,太空船組員向月球的地平線看,因為太空船的軌道之效應,見到地球好像正從月球的地平面昇起。這幅遠方藍色地球漂浮在月球臨邊的景象是一張很著名的照片,也是一份給地球的絕佳禮物。

說明: 有時候,最簡單的形狀卻是最難解釋的。例如,左邊這個神祕的錐形區域到底是怎麼來的,仍舊是個謎。這個被封為錐形星雲的星際恆星形成區,距離我們約2700光年遠。這張照片的其它特點包括了,從瀰散的星際氫氣體發出的紅色輻射,黯淡塵埃形成的小束絲狀物,最右邊的亮星 - ***座 S,在亮星周圍的是藍色的反射星雲。錐形星雲的黑暗部分顯然是大量的塵埃擋住後方的發射星雲與疏散星團 NGC 2264的光線所致。有個假說認為錐形星雲的形成是,自活躍星球吹出的粒子風吹過錐形區前端的包克雲球時所形成的遮蔽效應。

說明: 這個巨大的泡泡曾經是一顆星球。一千年前,也就是西元1006年,一顆新出現的星在天空中被記錄下來,而今天我們總算明白它其實是一個正在爆炸的星球。超新星爆炸產生的氣體時至今日仍可用望遠鏡觀察,並且不斷擴張,目前已經有超過 70 光年大小。 SN 1006 在所有的電磁波段都發光。上圖是軌道上的錢德拉 X-ray望遠鏡在 X-ray波段下拍攝到的。即使在今天,並非所有關於 SN 1006的事情都被釐清,舉例來說,為什麼粒子衝擊所產生的明亮藍色絲狀物只有某些地方才有? SN 1006被認為是一顆白矮星,因為雙星系統裡的伴星物質轉移到它身上,進而超過錢德拉極限的質量上限,最後引發超新星爆炸。前景可以看到的星球則和超新星無關。

說明: 這些由星際塵埃及氣體組成的雲氣,如同纖柔嬌貴的宇宙花瓣,遠遠地盛放在1,300光年遠的仙王座恆星豐產區內。編號為NGC7023的彩虹星雲(Iris Nebula),並不是天空中唯一會讓人聯想到花的星雲。雖然如此,這張美麗的數位影像呈現出彩虹星雲的色彩與對稱性等令人印象深刻之細節。在多彩的塵埃物質內,有顆顯然尚處於形成階段的大質量、熾熱年輕星球。當有些塵埃微粒,很有效率地把這顆恆星不可見的紫外光轉換成紅光,星雲中心的絲狀雲氣就發出明亮輝光。然而,星雲的主要顏色是藍色,這種特徵顏色來自反射星光的塵埃顆粒。影像中也能看到由塵埃與冷分子雲氣組成的黝黑遮光雲氣,並引領我們的視覺感官去體會各種捲曲激發想像的形狀。紅外光波段的觀測顯示,這個星雲可能含有被稱為多環芳香烴碳氫化合物(PAHs)的複雜碳分子。彩虹星雲的大小約為6光年。

說明: 隔著星際空間凝視著我們的貓眼星雲,距離地球有三千光年遠。貓眼星雲是個典型的行星狀星雲,代表一顆類似太陽恆星一生中短暫但燦爛的落幕式。星雲瀕臨死亡的中心星,可能在一系列規律的爆發中拋出外層物質,造成了星雲外圍簡單同心塵埃殼。不過,形態較複雜的美麗內圍結構之成因仍未能全盤了解。在這幅清晰的哈伯太空望遠鏡影像裡,中央宇宙級貓眼的大小約有半光年。藉著望進貓眼星雲,天文學家可能也看見我們太陽的宿命,將來它也會演化到行星狀星雲階段,只不過,…這還得再等五十億年。

說明: 由低溫氣體與黑暗塵埃所構成的高聳巨柱點綴著恆星形成區 Sharpless 171的中央部分。一個疏散星團正從冰冷的分子雲中形成。當發自年輕大質量星球的高能光子沸騰不透明的塵埃時,分子雲便開始分裂成小塊,殘存的氣體與塵埃接著形成美麗的柱狀物,最後慢慢的蒸發。高能光子也照亮了周圍的氫氣,激發它成為紅色的發射星雲。 上圖是 Sharpless 171 大星雲核心活躍區域的照片。 Sharpless 171加上 NGC 7822,與活躍區域 Cederblad 214,大都涵蓋這張影像裡。上面的區域延伸大約 20 光年,距離約 3,000光年,並可以用望遠鏡向仙王星座方向觀察到。

說明: 這幅美麗的天文景觀,主角是我們銀河系的著名行星狀星雲M57;別名為環狀星雲。這張廣角影像是由三張照片合成出來的;一張記錄了這個星雲中心大約一光年範圍內的結構、一張記錄星雲出人意外的複雜暗淡外環、另一張呈現出各式各樣的遙遠背景星系。 其中,位在影像左上角編號為IC 1296的背景星系距離夠近,因此可以顯現出它的棒旋結構,讓它成為視覺上可和M57爭輝的美麗天體。 有趣的是,IC 1296距離有二億光年遠,而相較之下M57只有二千光年,不過這個遙遠的螺旋星系也有個昏暗但可辦識的外環。

說明: 愛斯基摩星雲 (Eskimo Nebula)又名為NGC 2392,它是天文學家威廉.赫歇爾在1787年發現的,由於從地面看出去,它像是一顆載著愛斯基摩毛皮兜帽的人頭,所以得到了這種暱稱。在2000年時,哈伯太空望遠鏡為它拍攝了一張照片,發現這個星雲具有非常複雜的雲氣結構,直至現在,這些結構的成因仍然不完全清楚。不論如何,愛斯基摩星雲是個如假包換的行星狀星雲,而上面影像中的雲氣是由一顆很像太陽的恆星,在一萬年前拋出來的外層氣殼。 影像中清楚可見的星雲內層絲狀結構,是強烈恆星風所拋出的的中心星物質,而外層碟狀區,有許多長度有一光年長的奇特橘色指狀物。 愛斯基摩星雲位在黃道的雙子座 (Gemini)內,距離我們約有五千光年,用小型的望遠鏡就能看到它。

說明: 你曾經看過日柱嗎?
當天氣很冷而太陽正好升起或落下,落下的冰晶會反射陽光並產生一道罕見的光柱。當冰從高層的雲落下時,有時會形成平板,形狀像是停止號誌的冰晶。空氣阻力使得這些冰晶在落到地面時幾乎以水平的方式落下。被冰晶反射的陽光因此幾乎完全被準直了,並產生日柱的效應。

說明: 努力吧!忙碌吧!猛烈的柴火燒煮著沸騰的大鍋! -- 或許馬克白應該向女巫頭星雲祈求。 這個奇形怪狀的反射星雲位在獵戶座內,並與明亮的參宿四有關係。這個女巫頭星雲,較正式的名稱叫做 IC 2118,發光的原因主要來自反射參宿四的星光,參宿四就在上圖右上角的外面,不在影像中。星雲裡細微的塵埃反射了星光。藍光不只是因為參宿四的藍色星光,還有塵埃對藍光的反射比紅光更有效率。相同的物理過程也發生在地球日間的藍色天空,不過粒子換成地球大氣中的氮和氧分子。這個雲氣的距離約 1000 光年。

說明: 這是一條通往星星的路嗎?宇宙可能真得有,不過照片中這條真實的道路是通往一座息火山的山頂,它也是地球上觀星和觀測天文現象最好的地點。夏威夷 基亞山山頂建有世界上最大的數部望遠鏡,包括凱克、雙子、昴宿、加法夏、及紅外天文等望遠鏡。這些聚在一起的十公尺級巨眼完成了許多重新定義我們宇宙的觀測,包括我們宇宙主要的組成是既神祕且未知的暗物質和暗能量。上面這張照片是從150張曝光時間為一秒的數位相機影像組合出來的。在那段期間,地球自轉讓遙遠的恆星拉出一道道長長的星流跡。此外,前景地貌是受到月光的照耀。

說明: 經由量測土星 大氣和行星環的熱紅外輻射,建構出這幅我們很熟悉氣態巨行星的怪異假色影像,呈現了它的溫度變化與分佈。 這幅清晰的土星地面影像,是由三十五張基亞山 (Mauna Kea)凱克一號望遠鏡所拍攝的照片組成出來的。 由於現在是南半球的夏季,受到陽光直射的影響,我們預期溫度會變得愈來愈高。 但令人警訝的是,紅外線影像數據指出土星的極冠溫度比其他部份高了不少,而且土星的南極是個明亮的熱點。土星溫暖的極冠和熱點,在太陽系內可能是獨一無二的特點,因此卡西尼號太空船計畫用儀器進一步加以探索。 土星的熱點溫度到底有多高呢?在絕對溫標裡,土星南極對流層頂的溫度是讓人熱得發昏的91度,或者說是攝氏零下182度。

說明: 在這張從卡西尼號太空船看出去的影像裡,土星的北半球充滿著寧靜的藍色色調。為了近似這顆巨行星上層大氣散射陽光後所產生的自然藍色色澤,影像經過色澤調整。 土星著名的環系投射出斜穿過影像的長長暗影,而擁有巨大隕石坑的著名衛星--土衛一(Mimas)出現在影像的左下端。 土衛一以稍大於主要內環的距離繞行土星,它的大小有四百公里,軌道半徑將近二十萬公里,約莫是土星半徑的三倍,但略小於土星暗淡細小的E環。

說明: 這幅在夏威夷.毛伊島哈雷阿卡拉山(Mount Haleakala)頂拍攝的2005年最後時光影像裡,變暗的陽光、一輪新月和明亮的金星在西方的天空爭輝。另又稱為太陽聖屋的哈雷阿卡拉山是一座毛伊島上的息火山,它高度達三千多公尺的山頂是設置天文台的理想位置,因此影像中也可以到見北霍基斯望遠鏡(Faulkes Telescope)的剪影。對學生來說,霍基斯望遠鏡是一座二公尺口徑的教學望遠鏡,具有網路遙控的能力,是一項由霍基斯教育基金會和夏威夷大學共同支持計畫。

說明: 根據地球上的曆法,精神號探測車花了2006年的第一天收集數據,用來建構這幅火星古塞夫隕石坑的全景影像。這天也是精神號在火星上的第710個火星日。把影像向右捲動,就可以看見跨度為160度的視野,其中有一個上昇的斜坡及一片稱為"黃金之國(El Dorado)"的波紋狀暗色飛沙沈積場。在到達丈夫山的山頂後,精神號探測車現沿斜坡向下行。在這個月,精神號和機會號將歡度火星探測滿二週年慶,如果和當初只有90天的保用期相比較,這真得是一件很驚人的成就。在這二年之中,精神號在火星表面移動的距離超過5.6公里,而機會號則走了超過6.4公里。

說明: 劍魚座30 (30 Doradus),第一次被編入年鑑時誤以為是星星,但它實際上是靠近我們的星系-大麥哲倫星雲的一個充滿新星形成的區域。 蜘蛛星雲(Tarantula Nebula),顧名思義,這個區域看起來像是蜘蛛網狀,大小大約是 1,000 光年寬,距離我們約 180,000 光年,在南天的星座 劍魚座Dorado)。 假如蜘蛛星雲的距離相當於獵戶座星雲,約距離我們 1,500 光年,也就是離地球最近的新星誕生區域,則它將會在天空上涵蓋大約30度的區域,相當於60個月亮範圍。 蜘蛛星雲的細長手臂圍繞著 NGC 2070,是一個充滿熾亮重質量星星的星團。 星雲的核心可以鉅細靡遺是因為利用 望遠鏡 進行31個小時的長時間曝光。 這個區域也是相當靠近最近發生的超新星爆炸。

說明: 這幅迷人的景觀,是由哈伯太空望遠鏡的先進巡天相機所拍攝的,影像中遙遠星系形成美麗的背景,而主角是飽受擾動的螺旋星系雅伯(Arp)188,它也被暱稱為是蝌蚪星系(Tadpole Galaxy)。 這隻宇宙級的蝌蚪位在北天的天龍座內,距離我們只有四億二千萬光年遠。 它引人注目的尾巴是由許多巨大明亮的藍色星團所組成,長度大約有28萬光年。為什麼星系雅伯188會長出這麼怪的尾巴呢?有種說法是曾經有個小而密實的星系從它的前方由左到右闖過,然後被蝌蚪星系的重力甩到後方去。在靠得很近的時候,潮汐力把這個螺旋星系的星星、雲氣和塵埃拉了出去,形成一條很怪異但是很壯觀的長尾。這個闖了禍的星系,據估計位在蝌蚪星系後方約30萬光年的位置,透過左上方漩渦臂的縫隙就可以看見它.和地球上同名的動物相似,隨著蝌蚪星系的年齡增加,它的尾巴很可能也會消失,而位在長尾的這些星團,會聚集成這個大螺旋星系的小衛星星系。

說明: 這幅動人心弦的假色照片,是昏暗發射星雲IC410部份區域的特寫影像。影像右方可以看見這團發光氣體雲的二個不尋常住民--它們被戲稱為是 IC 410的蝌蚪。這張照片是透過窄波段濾光片所拍攝的數張影像之組合,目的是要呈現星雲各類原子的分佈。影像中來自硫原子的輻射以紅色來表現、綠色代表氫原子的光、而以藍色標示氧原子之所在。被前方塵埃雲遮掉一部份的星雲IC410,它本身包圍著NGC 1893;一個激發周圍雲氣發出輝光的年輕銀河星團。由較密較冷的雲氣和塵埃所構成之蝌蚪,長度約有10光年,在恆星風和輻射的雕塑下,它們的尾巴指向遠離星團中心區的方向。IC 410位在御夫座 (Auriga)內,離我們約有1萬2千光年遠。這幅影像涵蓋約七十光年的區域。

說明: 在光害嚴重的都市裡不用借助雙筒望遠鏡都看得到的昴宿星團 (Pleiades),可能是夜空中最著名的星團。又名為七姐妹星團或M45的昴宿星團,是最亮且最近的疏散星團之一。大小只有13光年的昴宿星團擁有超過三千顆成員星,離我們約有四百光年遠。在上面這幅影像中,可以清楚地看見星團內亮星 周圍的反射星雲。天文學家在昴宿星團內找到不少低質量的昏暗棕矮星。(編輯加註:影像很突出的繞射芒是由望遠鏡所造成的,它們可以是干擾或具有美麗的加成效果,端視您的觀點而定。

說明: 在寳瓶座(Aquarius)內離地球超過六百光年的地方,有顆類似太陽的恆星正走向死亡。在它最後數千年的生命裡,它產生了漩渦星雲(NGC 7293);這是一個恆星演化過程最後階段常出現的行星狀星雲,也是這類天體中離地球很近且被仔細探索的範例。在這幅史匹哲太空望遠鏡的漩渦星雲影像裡,紅外光波段的輻射主要來自分子氫雲氣。這些氫分子雲氣的分佈不均,聚成了數以千計的彗星狀糾結,每一個的大小大約是我們太陽系的二倍大。較藍也較高能量的輻射是來自頭部,而尾部的輻射則偏紅,這顯示尾部受到了遮掩,沒有受到中心星恆星風及強烈紫外輻射的照射。漩渦星雲的大小約為2.5光年。再過五十億年,太陽預期也會進入行星狀星雲階段。

說明: 為什麼草帽星系(Sombrero Galaxy)看起來像一頂帽子呢?理由包括草帽星系由數十億顆年老恆星所聚成的巨大中央銀核,以及一個幾乎側對著我們的黝黑明顯塵埃帶。 仔細檢視上面影像中的銀核,可以發現許多的光點實際上是球狀星團。草帽星系又稱為M104,它壯觀的塵埃帶擁有許多亮星,而且具有許多天文學家並不完全子解的細微結構。草帽星系的中心在所有電磁波波段都很明亮,因此一般認為那兒藏著一顆大質量黑洞。 草帽星系位在黃道的室女座 (Virgo)內,用小型望遠鏡就能看見這團約在五千萬年前發出的光。

說明: 這是那一種雲呢?答案是捲軸雲 (roll cloud;或稱弧狀雲)。這種罕見的長雲有時會出現在冷鋒前緣,來自往前推進的暴風前緣之下沈下流,推升前方的溼暖空氣,讓它的溫度低於露點並形成雲。當這種現象在大範圍冷鋒前緣同時發生時,就會出現這種捲軸雲。在捲軸雲內,氣流有時會沿著捲軸雲的水平軸方向流動。和灘雲最大的差異是,捲軸雲並不會轉變成龍捲風,因為它和造成它的積雨母雲是完全分離的。上面這張2005年夏天在美國.密蘇里州、市所拍攝的影像裡,一道捲軸雲向遠方延伸。

說明: 那些看起來很美麗的宇宙雲及星際風讓 獵戶座LL星(LL Orionis)更添風采,與獵戶座星雲(Orion Nebula)的氣流之間互相作用。 獵戶座LL星在獵戶座的星星形成區域中,並且仍在剛形成的區域,獵戶座LL星產生恆星風,能量高於我們的太陽所發出的 太陽風。當高速的星際風吹進很緩慢流動的氣體,一個衝擊波將會形成。就像是 船頭震波,或是飛機以超音速的速度進行。 一個小的,呈現弧狀結構就在照片中的左方中央的位置,也就是獵戶座LL星船頭震波,大約有半個光年。 獵戶座星雲內的氣體正緩緩地從中央的熾熱恆星 (四合星,Trapezium)吹出,位於照片上方左邊角落。 如果從三維的角度去看,獵戶座LL星彎曲的震波就像是一個碗形,如果從底部去看,會是最亮的。這張絢麗的照片只是獵戶座複雜的星星形成區域的一部份,充滿各式各樣的星星形成的 流線形狀。

說明: 星系內會出現什麼現象呢?為了要找出答案,大麥哲倫星系發射譜線巡天團隊的天文學家,為我們臨近的大麥哲星系拍攝了極高解析的影像,以強調輝光雲氣所輻射出某些特定顏色的光。上面這幅由超過一千五百張大麥哲倫星系影像所組合出來的照片,就是這項巡天計畫的成果。用鼠標在影像上點一下,可以帶出另一張解析度高很多的影像。這幅組合影像上各種色澤的光,分別來自氫(紅色)、氧(綠色)、及硫(黃色),不過各別恆星所發出的光已經被扣除。影像證實大麥哲倫星系內部事實上是個很忙碌且劇烈的地方。上面影像中,可以見到許多小質量恆星所產生的小型行星狀星雲、大質量恆星激發周圍星際雲氣所產生的大型發射星雲、及大質量恆星爆炸所拋出去的巨大氣態超新星遺骸。影像中大範圍的雲氣絲,其中的大部份就是來自超新星遺骸。大麥哲倫星系是南半球肉眼即可見的天體,大小約為一萬五千光年,離我們約有十八萬光年遠。

說明: 靠近影像中央,這個具有側翼的頭盔形結構被稱為是雷神的頭盔 (Thor"s Helmet)。編號為NGC 2359的這團星雲位在大犬座內,離我們約有一萬五千年遠,它實際上較像是一個宇宙泡泡,是泡泡中心明亮大質量恆星之恆星風在周圍分子雲氣所吹出的結構。這顆藍巨星是顆沃夫-瑞葉型恆星,一般認為是處在恆星演化超新星階段前的短暫時期。這幅精彩的彩色合成影像,結合了寬波段和窄波段影像,其中包括一幅H-alpha濾鏡的長時間曝光影像;氫-阿爾發影像呈現了來自原子氫所發出的輝光。就以北歐神話神祇的標準來說,跨度大約是三十光年的雷神頭盔也實在是很巨大。

說明: 在大型恆星形成獵戶座大星雲的南邊,有個稱為NGC 1999的藍色反射星雲。在上面這幅跨度超過十光年的寬廣星野裡,影像左下方的倒T型天體就是這個星雲。這個暗色的天體是個緻密的雲氣和塵埃雲,或稱為包克雲球,在光亮雲氣的襯托下才顯現它的剪影,而它很可能會是未來恆星形成的所在。NGC 1999位在離我們約有一千五百光年的獵戶座分子雲團之邊緣,受到它內部的變星獵戶座V380星之照亮。這個區域內到處都是活耀的年輕恆星,它們所發出的噴流和物質流造成明亮的震波,包括NGC 1999左下方的HH1(Herbig-Haro)與HH2天體,與及它右上方一連串紅色的弓形震波弧。年輕恆星所發出的噴流和物質流,以每秒數百公里的高速衝撞周圍的雲氣物質。

說明: 有時候,未知本身就是一種美麗呢。舉例來說,2000年1月在內華達州的塔荷湖(Lake Tahoe)附近,兩位業餘的攝影家注意一條不尋常的神祕光柱,從落日的上方向天空延伸。在接下來的數分鐘之內,他們在底片上拍下了上面這道光柱和美麗的落日景觀。影像中紅色的光柱,看來像是漂浮在寧靜的坦荷湖及白雪皚皚的坦荷湖州立公園群峰之上。他們後來才知道,這道神祕的光稱為太陽光柱(Sun Pillar),是陽光從遠方飄落的冰晶反射時所產生的一種現象。

說明: 這個龐大的空洞是如何形成的?位在我們鄰近大麥哲倫星系內的巨大發射星雲 N44,有個大小有250光年的巨洞,天文學家正試著找出它形成的原因。其中的可能之一是泡泡內大質量恆星的粒子恆星風,把周圍的輝光雲氣推擠出去所造成的。不過最近的量測顯示,測得的恆星風流速並不支持這種想法。另一種可能是,此一不尋常的太空巨洞是超新星擴張氣殼所雕塑出來的;最近意外所量到源自超級泡泡N44的X射線輻射,傾向於支持這種可能。上面這張經過數位清晰化的影像,是由位在智利.Cerro Pachon的巨大8米南雙子望遠鏡在三個特定之波段拍攝的。

說明: 該如何稱呼一顆比冥王星大的太陽系外圍天體呢?到目前還沒有定論。這個問題是因為2003 UB313的發現而出現的,這顆距離比冥王星要遠二倍的天體,軌道其他行星不在同一平面上,最近剛被證實半徑要比冥王星大30%。UB313的大小,是從它和太陽的距離與它的紅外光輻射所推出;先前的大小估算是從它的可見光亮度估出來的,會因它表面反射能力而有很大的差異。2003 UB313是否會正式被宣告為行星,不久之後將由國際天文聯盟做出決定。上面這張圖示呈現了一位科學插畫家想像中的UB313,它在遙遠的軌道上由一顆假想的衛星相伴繞行太陽。

說明: 壯麗的螺旋星系NGC 1309位在波江座內,離我們約有一億光年遠。NGC 1309的大小約為三萬光年,是我們銀河系大小的三分之一。NGC 1309的的漩渦臂在藍色年輕恆星所聚成的星團和塵埃帶的妝點下現出了蹤跡,它們蜿蜒環繞由較年老黃色恆星所組成的星系核。NGC 1309不僅僅只是一個美麗的正面星系而已,觀測最近出現在它內部的超新星和造父變星,可以校準宇宙擴張速率的量測。當您仔細看過這個美麗星系的結構後,不妨也觀賞這張哈伯太空望遠鏡影像所記錄的許多遙遠背景星系。

說明: 何者創造出薔薇星雲 (Rosette Nebula)內的宇宙塵埃雕塑呢?因整體形狀酷似花朵的薔薇星雲,內有被稱是NGC 2244的區域,它在放大檢視下還顯得很美麗。上面影像裡,可見到被鄰近大質量恆星高能量星光及恆星風慢慢浸蝕掉的黝黑塵埃和雲氣球。這些分子雲球如果長久不受擾動,可能有機會形成恆星及行星。大小約為五十光年之薔薇星雲位在南天的***座 (Monoceros)內,距離我們約有4500光年遠,用小型望遠鏡就能看見它。

說明: 在我們這區域的宇宙裡,N44是最大且形態最複雜的星雲之一。位在我們鄰近大麥哲倫星系內的N44,擁有難以數計的大質量亮星、長長的黝黑塵埃帶、和巨大紅色的光亮氫分子雲。發射星雲N44紅色的色澤,是氫原子找回先前最大質量恆星強烈星光撞出的電子時所發出的。位在星雲中心的恆星,看來也是造成影像左下端這個巨大泡泡的推手。N44的距離大約是170,000光年遠,這幅影像涵蓋了一千光年的區域。

說明: 在STS-76任務期間,當亞特蘭提斯號太空梭正好要接近和平號太空站船塢之際,太空人拍下了這張夢幻般的照片。細長的太空艙與太陽能板,使得飛行高度大約是350公里的和平號太空站,看起像一隻漂浮在紐西蘭南島庫克海峽和尼爾森市上空350公里高的怪異飛蟲。和平號太空站是二十年前的這星期發射昇空的,直到1999年8月為止這個軌道前哨站一直都有駐站的工作人員。超過100位太空人曾造訪過和平號太空站,其中包括俄國、美國、英國、德國、法國、日本、奧地利、哈薩克以及斯洛伐克等國的太空人。和平號太空站在2001年3月墜回地球大氣中

說明: 星系內會出現什麼現象呢?為了要找出答案,大麥哲倫星系發射譜線巡天團隊的天文學家,為我們臨近的大麥哲星系拍攝了極高解析的影像,以強調輝光雲氣所輻射出某些特定顏色的光。上面這幅由超過一千五百張大麥哲倫星系影像所組合出來的照片,就是這項巡天計畫的成果。用鼠標在影像上點一下,可以帶出另一張解析度高很多的影像。這幅組合影像上各種色澤的光,分別來自氫(紅色)、氧(綠色)、及硫(黃色),不過各別恆星所發出的光已經被扣除。影像證實大麥哲倫星系內部事實上是個很忙碌且劇烈的地方。上面影像中,可以見到許多小質量恆星所產生的小型行星狀星雲、大質量恆星激發周圍星際雲氣所產生的大型發射星雲、及大質量恆星爆炸所拋出去的巨大氣態超新星遺骸。影像中大範圍的雲氣絲,其中的大部份就是來自超新星遺骸。大麥哲倫星系是南半球肉眼即可見的天體,大小約為一萬五千光年,離我們約有十八萬光年遠。

說明: 靠近影像中央,這個具有側翼的頭盔形結構被稱為是雷神的頭盔 (Thor"s Helmet)。編號為NGC 2359的這團星雲位在大犬座內,離我們約有一萬五千年遠,它實際上較像是一個宇宙泡泡,是泡泡中心明亮大質量恆星之恆星風在周圍分子雲氣所吹出的結構。這顆藍巨星是顆沃夫-瑞葉型恆星,一般認為是處在恆星演化超新星階段前的短暫時期。這幅精彩的彩色合成影像,結合了寬波段和窄波段影像,其中包括一幅H-alpha濾鏡的長時間曝光影像;氫-阿爾發影像呈現了來自原子氫所發出的輝光。就以北歐神話神祇的標準來說,跨度大約是三十光年的雷神頭盔也實在是很巨大。

說明: 在大型恆星形成獵戶座大星雲的南邊,有個稱為NGC 1999的藍色反射星雲。在上面這幅跨度超過十光年的寬廣星野裡,影像左下方的倒T型天體就是這個星雲。這個暗色的天體是個緻密的雲氣和塵埃雲,或稱為包克雲球,在光亮雲氣的襯托下才顯現它的剪影,而它很可能會是未來恆星形成的所在。NGC 1999位在離我們約有一千五百光年的獵戶座分子雲團之邊緣,受到它內部的變星獵戶座V380星之照亮。這個區域內到處都是活耀的年輕恆星,它們所發出的噴流和物質流造成明亮的震波,包括NGC 1999左下方的HH1(Herbig-Haro)與HH2天體,與及它右上方一連串紅色的弓形震波弧。年輕恆星所發出的噴流和物質流,以每秒數百公里的高速衝撞周圍的雲氣物質。

說明: 有時候,未知本身就是一種美麗呢。舉例來說,2000年1月在內華達州的塔荷湖(LakeTahoe)附近,兩位業餘的攝影家注意一條不尋常的神祕光柱,從落日的上方向天空延伸。在接下來的數分鐘之內,他們在底片上拍下了上面這道光柱和美麗的落日景觀。影像中紅色的光柱,看來像是漂浮在寧靜的坦荷湖及白雪皚皚的坦荷湖州立公園群峰之上。他們後來才知道,這道神祕的光稱為太陽光柱(SunPillar),是陽光從遠方飄落的冰晶反射時所產生的一種現象。

說明: 這個龐大的空洞是如何形成的?位在我們鄰近大麥哲倫星系內的巨大發射星雲N44,有個大小有250光年的巨洞,天文學家正試著找出它形成的原因。其中的可能之一是泡泡內大質量恆星的粒子恆星風,把周圍的輝光雲氣推擠出去所造成的。不過最近的量測顯示,測得的恆星風流速並不支持這種想法。另一種可能是,此一不尋常的太空巨洞是超新星擴張氣殼所雕塑出來的;最近意外所量到源自超級泡泡N44的X射線輻射,傾向於支持這種可能。上面這張經過數位清晰化的影像,是由位在智利.Cerro Pachon的巨大8米南雙子望遠鏡在三個特定之波段拍攝的。

說明: 該如何稱呼一顆比冥王星大的太陽系外圍天體呢?到目前還沒有定論。這個問題是因為2003 UB313的發現而出現的,這顆距離比冥王星要遠二倍的天體,軌道其他行星不在同一平面上,最近剛被證實半徑要比冥王星大30%。UB313的大小,是從它和太陽的距離與它的紅外光輻射所推出;先前的大小估算是從它的可見光亮度估出來的,會因它表面反射能力而有很大的差異。2003UB313是否會正式被宣告為行星,不久之後將由國際天文聯盟做出決定。上面這張圖示呈現了一位科學插畫家想像中的UB313,它在遙遠的軌道上由一顆假想的衛星相伴繞行太陽。

說明: 壯麗的螺旋星系NGC 1309位在波江座內,離我們約有一億光年遠。NGC1309的大小約為三萬光年,是我們銀河系大小的三分之一。NGC 1309的的漩渦臂在藍色年輕恆星所聚成的星團和塵埃帶的妝點下現出了蹤跡,它們蜿蜒環繞由較年老黃色恆星所組成的星系核。NGC 1309不僅僅只是一個美麗的正面星系而已,觀測最近出現在它內部的超新星和造父變星,可以校準宇宙擴張速率的量測。當您仔細看過這個美麗星系的結構後,不妨也觀賞這張哈伯太空望遠鏡影像所記錄的許多遙遠背景星系。

說明: 何者創造出薔薇星雲 (Rosette Nebula)內的宇宙塵埃雕塑呢?因整體形狀酷似花朵的薔薇星雲,內有被稱是NGC 2244的區域,它在放大檢視下還顯得很美麗。上面影像裡,可見到被鄰近大質量恆星高能量星光及恆星風慢慢浸蝕掉的黝黑塵埃和雲氣球。這些分子雲球如果長久不受擾動,可能有機會形成恆星及行星。大小約為五十光年之薔薇星雲位在南天的***座 (Monoceros)內,距離我們約有4500光年遠,用小型望遠鏡就能看見它。

說明: 在我們這區域的宇宙裡,N44是最大且形態最複雜的星雲之一。位在我們鄰近大麥哲倫星系內的N44,擁有難以數計的大質量亮星、長長的黝黑塵埃帶、和巨大紅色的光亮氫分子雲。發射星雲N44紅色的色澤,是氫原子找回先前最大質量恆星強烈星光撞出的電子時所發出的。位在星雲中心的恆星,看來也是造成影像左下端這個巨大泡泡的推手。N44的距離大約是170,000光年遠,這幅影像涵蓋了一千光年的區域。

說明: 在STS-76任務期間,當亞特蘭提斯號太空梭正好要接近和平號太空站船塢之際,太空人拍下了這張夢幻般的照片.細長的太空艙與太陽能板,使得飛行高度大約是350公里的和平號太空站,看起像一隻漂浮在紐西蘭南島庫克海峽和尼爾森市上空350公里高的怪異飛蟲。和平號太空站是二十年前的這星期發射昇空的,直到1999年8月為止這個軌道前哨站一直都有駐站的工作人員。超過100位太空人曾造訪過和平號太空站,其中包括俄國、美國、英國、德國、法國、日本、奧地利、哈薩克以及斯洛伐克等國的太空人。和平號太空站在2001年3月墜回地球大氣中。

說明: 距離我們三千萬光年遠,大小有六萬年的渦狀星系M51又稱為NGC 5194,它是一個很典型的螺旋星系,也是夜空中最明亮且最上鏡頭的星系之一。上面這張影像,是由美國基特峰國家天文臺(KPNO)90公分口徑的望遠鏡照片以及哈伯望遠鏡影像組合出來的,目的是要強調通常是太偏紅所以地面不可見的M51結構。 不過任何擁有一具雙筒望遠鏡的觀星人,都應該能在北天的獵犬座 (Canes Venaciti)看到這個渦狀的美麗星系。 M51被歸類成Sc型的螺旋星系,它是M51所屬的星系團裡最顯眼的星系。天文學家懷疑M51的螺旋結構,是它和位在影像頂端外的較小型星系重力作用下的產物。

說明: 誰下的毒手?這個月初從國際太空站漂走的一套太空裝,造成這幅很像太空推理電影的場景。別急著行任何偵探工作,它是被太空站駐站人員給推出去的。這套被戲稱是大空裝衛星一號 (Suitsat-1)的廢棄Orlan太空裝,在填裝舊衣服並配置了小功率的無線電發報機,被釋放到繞行的地球軌道上。大空裝衛星一號每九十分鐘繞地球一圈,直到在數星期後焚毀在地球大氣中為止。這套太空裝在繞行地球二圈後,電波訊號預外地變得很微弱。月初在拍攝上面這張影像時,這套太空裝正從地球軌道上的太空站漂出。

說明: 著名的獵戶馬頭星雲並不孤單,長時間曝光影像顯示,影像中左下方這片我們很熟悉的暗色斑塊 ,是一個巨大 塵埃和輝光雲氣團的一部份。為了得到這片馬頭星野的細微結構,美國.新墨西哥州星影遠距天文台的業餘天文學家,在氫原子所發出的某一特定紅光波段,用一部小望遠鏡對這區域進行七小時的攝影,所得的影像再和另一幅曝光三小時的全彩影像疊加,才得到這張壯麗的照片;影像中清楚可見許多亙古以來被恆星風和古超新星所雕塑出來的雲氣絲和塵埃帶。馬頭星雲位在北天的獵戶座裡,距離我們約有一千五百光年。在這張影像裡,可見到獵人腰帶三星的其中兩顆。

Explanation: 從遠處看,整體看起來像隻老鷹,然而,靠近一點看老鷹星雲,顯現出其中那塊明亮的區域,實際上就是一個通往由塵埃所組成的暗雲中心之窗口。 透過此窗口,一座燈火通明的工廠呈現眼前,在那裡一個疏散星團正逐漸形成。 在這個洞穴裡,高大的雲柱、冰冷分子氣體雲和由黯淡塵埃組成的圓形雲球,仍留在這個正在形成恆星的區域。在這個區域內,還可以看到幾顆剛形成的年輕藍色亮星,它們的光與恆星風正燃燒掉殘留的細絲般氣體,並將氣體與塵埃所築成的高牆往外推擠。 又稱為M16的老鷹星雲,是一種發射星雲,它位於6500光年外,大小約20光年寬,用雙筒望遠鏡朝北天 巨蛇座的方向即可看到。 這幅影像是經過數位合成的彩色影像,原始的影像是三幅透過特殊發射譜線濾光片所拍攝的照片。拍攝這些影像的是美國.亞利桑那州 基特峰(Kitt Peak)上的0.9米的望遠鏡。

說明: 漣漪狀的塵埃和雲氣絲,讓這個星雲博得火焰星雲 (Flaming Star Nebula)的稱號。星雲紅色和紫色區域來自不同的過程;影像左方的亮星是御夫座AE星 (AE Aurigae),它是如此的熾熱,所以發出很藍的高能量星光把附近雲氣氫原子的電子給撞出來。當質子再捕獲電子時,常會發出紅光輻射。紫色區的色澤是上述這種紅光和被塵埃反射的御夫座AE星藍色星光之混合。這二種色澤區域分別被稱為是發射星雲和反射星雲。上面影像中的火焰星雲正式的編號是IC 405,它位在御夫座內,距離我們約有一千五百光年遠,大小約為五光年。

說明: 距離我們三千萬光年遠,大小有六萬年的渦狀星系M51又稱為NGC 5194,它是一個很典型的螺旋星系,也是夜空中最明亮且最上鏡頭的星系之一。 上面這張影像,是由美國基特峰國家天文臺(KPNO)90公分口徑的望遠鏡照片以及哈伯望遠鏡影像組合出來的,目的是要強調通常是太偏紅所以地面不可見的M51結構。 不過任何擁有一具雙筒望遠鏡的觀星人,都應該能在北天的獵犬座 (Canes Venaciti)看到這個渦狀的美麗星系。M51被歸類成Sc型的螺旋星系,它是M51所屬的星系團裡最顯眼的星系。 天文學家懷疑M51的螺旋結構,是它和位在影像頂端外的較小型星系重力作用下的產物。

說明: 在其他的宇宙裡,有沒有幾乎和你完成全相同的你?如果雙重或多重宇宙的假說是對的,那麼上面的想法可能會成真!在上面這幅經過電腦增強對比的圖示裡,各自獨立的宇宙分別以獨立的圓或球來代表。和其他球皆不相連的球,代表它們之間完全無法互通訊息。某些宇宙可能擁有一些和我們宇宙相同的事物,而有些宇宙所遵循的物理定律可能不同,各個平行宇宙集合成一個多重宇宙。上面圖示中的人眼代表,這種多重宇宙假說可能只是人類腦子的狂想。多重宇宙假說最常見的批判是它無法驗證,因此多重宇宙假說可能只是很好玩的想像,但因為無法實際驗證,也因此沒有科學應具有預測能力。

說明: 壯麗的螺旋星系M101,是著名梅西葉目錄所登錄的最後一批天體之一,但這絕不代表它也最不起眼。龐大的M101跨幅約為十七萬光年,幾乎是我們銀河系的二倍大,它也是十九世紀時,羅西伯爵用被稱為是巴森城巨物的大遠鏡所觀測的首批"螺旋星雲"之一。要組合出上面這幅影像,除了使用哈伯太空望遠鏡在二十及二十一世紀所拍攝的51張照片外,還用上地面望遠鏡所拍攝的影像數據,因此這張M101組合照片號稱是哈伯太空望遠鏡所公佈最大且最清晰的螺旋星系影像。這幅影像清楚呈現了正面盤上的恆星和塵埃之特殊風貌,以及從盤面透視出來的後方背景星系。位在北天大熊座內的又名為風車星系,距離我們約有二千五百萬光年遠。

說明: 在2004年2月,史匹哲太空望遠鏡用高穿透性的紅外光相機,透視半人馬座A這個離我們最近的活躍星系之內部,並記錄了這幅令人驚訝的景象。影像中這個扭曲的宇宙塵埃雲,大小約有一千光年,外觀很像一個平行四邊形,它很可能是一個小星系掉進半人馬座A後所形成的。 在我們較熟悉的可見光影像裡,半人馬座A有個由塵埃和恆星所組成的中央帶,而這個形狀像平行四邊形的星系,取向恰好和塵埃帶相同。 天文學家相信這個醒目的幾何形狀,代表我們的看見了這個向內掉落螺旋星系的側面,它同時也受到重力的彎折和扭曲。最後,來自這個難逃噩運螺旋星系的碎片,將成為推動半人馬座A核心超大質量黑洞的燃料。

說明: 這極光看起來怎會如此靠近地平面呢? 上圖的影像可不是極光,而是附近的光柱,是個看似遙遠卻只不過是地區性的現象。在大部分地區,只要夠幸運,民眾有可能看到太陽光柱,一道從太陽延伸出來的光柱,這是飄動的扁平冰晶反射來自高空的陽光所致。通常這些冰晶在落至地面前就蒸發了,不過,在極為嚴寒的溫度下,這些飄動的扁平冰晶會在地面附近形成薄雪的型式,有時被稱為冰晶霧。 於是這些冰晶就會將地面上的燈光反射出柱狀光柱,就像太陽光柱般。 上圖中,造成光柱的彩色燈光環繞著美國.阿拉斯加州費爾班克斯市(Fairbanks) 的溜冰場。

說明: 隔著星際空間凝視著我們的貓眼星雲,距離地球有三千光年遠。貓眼星雲 ...

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